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Berlin Noir 1 and 2 (March Violets,The Pale Criminal) by Philip Kerr

Philip Kerr

 

Philip Kerr was a British writer (Edinburgh 1956-London 2018), author of historical thrillers that take place in Germany during WW II. His most famous book  is the Berlin Noir trilogy :  with March Violets (1989), The Pale Criminal (1990) and A German Requiem (1991), published together in 1993. These novels are remarkable interesting for their historical approach to the years of Nazism : 1936 and the expanding Nazi Party for the first book, 1938 with the invasion of the Sudetes by Germany and lastly, 1947 with the decline of the Third Reich (in sum, the trilogy spans three eras: before, during and after World War II).

 

 

 

 

MARCH VIOLETS (1)

The title « march violets » refers to the « violets » in March 1933, a moment when German citizens flocked  to the Nazi Party in order to receive the party’s insignia. In a country whose economy was floundering, they were mainly driven by opportunistic gain, at a time when the Nazi party had not yet publicly defined its racial policies (climbing on board the Party wagon and riding it to make a quick profit).

The trilogy revolves around Bernhard (Bernie) Gunther and the city of Berlin in 1936, which was preparing to hold the summer Olympics.  Bernie is a private detective, a former cop (10 years at the Kripo) and a former private detective for the well-known Adlon Hotel. He is for sure a special guy, working in Berlin during the development of national-socialism, working with, yet against,   the SS and Gestapo. It seems quite improbable that Bernie would have been allowed to use the language he was ascribed by the author. Bernie has in fact a rather corrosive sense of humor: he speaks too frankly although always with a large dose of humor, which can sound quite nasty to some.

Here is what the author has to say about Berlin, it’s no more the city of the Weimar years, one of the most exciting cities in the world, but it was Berlin under the National Socialism Government : a big, haunted house with dark corners, gloomy staircases, sinister cellars, locked rooms and a whole attic full of poltergeists on the loose, throwing books, banging doors, breaking glass, shouting in the night and generally scaring the owners so badly that there were times  when they were ready to sell up and get out. But most of the time they just stopped up their cars, covered their blackened eyes and tried to pretend that there was nothing wrong. 

Bernie is 48 years old, a good-looking lad, as well as a big consumer of women and alcohol, in that order. Berlin at that time is described perfectly well with luxury of details of all kinds.

The plot is about a rich man (one of the major Ruhr industrialists) asking him to investigate his daughter and son-in-law’s murders. For this, Bernie will have to investigate his client’s links to the Nazi Party and learn that things are quite convoluted and twisted. That way, we can feel how corruption was a distinctive feature of life under the Party. For example, the book clearly describes The Prime Minister Hermann Goering’s lust for expensive things, especially jewels that he took from anywhere he could find them. Also we witness the real enmity that existed between Goering and Himmler. And the Party was pretty rough with German women who were not allowed to work anymore and instead had to stay home and have the babies that would perpetuate the supreme Aryen race.

Bernie Gunther will find himself in real trouble while investigating these murders; the novel is a page turner. What makes this reading remarkable, if I were to name one thing, and more than Bernie’s personality even, is the firsthand visit of 1936 Berlin that the author offers us, magic and intense. I also liked the way Philip Kerr analyses the ins and outs of the Nazi Party as it rises to power. The writer’s research work and the way it has been instilled throughout the book are simply admirable.

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THE PALE CRIMINAL (2)

 

In this episode Bernie Gunther, a private detective,  is 40 years old when Germany, in 1938, invades the Sudetes in order to empower the Austro-Hungarian heavy industry, much needed for an European War. Bernie had recently associated with another detective, Bruno Stahlecker and their work as detectives was well known and appreciated by Nazi party staff.  Bernie is asked to investigate a case of blackmail involving Frau Lange, a very rich lady whose son is homosexual and wrote compromising letters to his formal lover, a German psychotherapist very much involved with the Nazi party. It’s well known that nazis did not allowed open homosexuality even though several important members of the party covertly engaged in same-gender sex.

Bernie will do a very good job and quickly allow the author of the letters to be caught but the price for this knowledge will be high and cruel: his partner Bruno Stahlecker is murdered by SS officers.

Meanwhile in Berlin, young girls with a perfect aryan look,  beautiful and pure as German virgins, are murdered brutally by a maniac.  Rumors spread, falsely attributing the murders to a Jew criminal. In 1938, Jews were less harassed in Berlin than elsewhere in Germany. At that time, the major Police Chief was Reinhard Heydrich working for the Sipo (or Security Service) , a very cruel but efficient man, tall, skeletally thin, with a long and pale face lacking expression.  He wanted to rid the Police of corruption. But in fact,  National Socialism did not restore respect for neither the law nor order in Germany,  and « the new Germany » is all about reinstating the prominency of family and establishing a national community of blood.

Bernie had very good results in investigations till now, that’s  why he will be assigned to a new case with the Kripo at the Alex (Alexander Platz) by Heydrich. According to the latter,  police in Berlin looks like «  a bunch of incompetents » and Bernie dares tell Heydrich « the real reason you want me back is not because I’m a good detective, but because the rest are so bad ». If he refuses the case, his career as a private detective is over.  Bernie will have to work hard and get involved with the Nazi party while preparations for the Cristal Night are under way. He accepts  the deal with one condition (Can you imagine asking for conditions to the nazis??) : that for the duration of the investigation he’d be given the rank of Kriminalkommissar and allowed to run the investigation in his own way. Of course, Heydrich accepts because in fact his worse enemy, Himmler, wants him out of Berlin mainly because Heydrich relatively manhood bothered him, they called him « the Jew Heydrich » as a piece of counter-propaganda that relied on a massive contradiction to sound convincing (even if worst Heydrich opponent was Admiral Canaris, head of the Abwehr).

Once Bernie Gunther clearly shows it was a plot against Heydrich aimed at maiming his power in Berlin, a German diplomat is murdered in Paris by a young fanatic Jewish protesting against the treatment of Polish Jews in Germany. This act was the starter for the terrible episode known as the Kristalnacht (November 9th & 10th, 1938).

As we remember, Bernie had a love affair in March Violets, but the lady disappeared without Bernie being able to figure out what happened to her. In this book we’ll learn a little bit more about this since she disappeared in the vicinity of the clinic of the psychotherapist.

Bernie’s adventures are amazing to read but I still cannot believe anyone could  have the freedom to speak that way in 1938 Germany . Historical data and daily life in Berlin are fantastically well sketched.

Stay tuned for my review of the last part , A German Requiem

BERLIN NOIR, Penguin Books 1990 (PK 1989),  ISBN 978-0-14-023170-0

Historia secreta de Chile (3) de Jorge Baradit

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Jorge Baradit (Valparaiso 1969)  es un escritor chileno de novelas (ficción y no ficción), autor de la trilogía Historia secreta de Chile. El autor se dedica a la literatura desde 2005.

Se le ha integrado a un movimiento renovador de las letras chilenas llamado Freak Power, compuesto por narradores como Bisama, Ortega, Wilson, Amira, etc.

Historia secreta (1) y los que siguieron se han convertido en super-ventas nacionales desde el primer mes llegando a unas 200 000 publicaciones con los dos primeros tomos.

Estos libros me fueron muy recomendados por un librero de la ciudad chilena austral de Punta Arenas y compré dos; yo no los hubiese escogido sin saber. Y no me arrepiento porque se leen bien , son entretenidos y bastante transgresores. Desde ya la portada del primer tomo muestra al gran marino Arturo Prat, héroe de la Guerra del Pacífico, con un tercer ojo masónico y otros implementos.

Aunque mirar la Historia por el extremo equivocado del telescopio puede resultar tendencioso porque es enfocar en campo cerrado, ver solo un punto y hacer caso omiso del resto.

Este tercer tomo trae a la poetisa Gabriela Mistral en la portada en una caricatura con tatuajes y piercings. No se si a la ilustre señora le hubiese gustado la broma porque éste no es un libro para divertirse, creo, sino que es un libro para aprender que, imagino, ha necesitado bastante investigación.

En este nuevo tomo hay 9 historias de las cuales no todas me interesaron, pero algunas me fascinaron.

La primera historia me impactó, ella narra un terrible incendio en diciembre de 1863 en Santiago en la Iglesia de la Compañía de Jesús, muy cerca de la catedral de Santiago. Ignoraba el hecho y la magnitud del desastre. Murieron en el incendio unas 2000 personas, el equivalente del 1% de la población de Santiago en aquel entonces. La noticia recorrió el mundo.

Otra historia que encontré increíble es la del grupo de 28 chiflados expedicionarios que se lanzaron en una expedición a la Antártida con el irlandés Shackleton a la cabeza. Con los medios limitados que existían en 1914 y con una Europa en guerra que no les tiraba pelota a los expedicionarios. Cómo quedaron atrapados en los hielos durante un año y escaparon a la muerte! In-cre-í-ble de osadía temeraria.

El pasado de la Isla de Pascua que Baradit explica con una nueva teoría bastante creíble: la cuasi desaparición de ese pueblo tan diferente al chileno y que dejó muestras de un gran desarrollo con la escultura de los moais, es terrible. No tenía la menor idea de que los peruanos habían hecho prisioneros en la isla para llevárselos como esclavos para explotar el guano y que se habían llevado nada menos que a los líderes de ese pueblo.

La corta historia sobre Gabriela Mistral es triste como lo fue su vida. Es más que seguro de que esta brillante mujer sufrió de ostracismo.

La historia del cráneo de José Miguel Carrera es truculenta. No sabía que este hombre, prócer de la Patria en Chile, fue un revoltoso irredento, un insolente y un hombre extraordinariamente buenmozo como lo acabo de comprobar en unas litografías de la época (1830) que ví en el interesante Museo de Colchagua en  Santa Cruz.

Un libro que se deja leer como una historieta, pero que revela hechos relevantes en la Historia del largo y estrecho país llamado Chile.

HISTORIA SECRETA (3), Sudamericana 2017,  ISBN 978-956-262-495-4

Les trois jours de Pompéi d’Alberto Angela

Résultat de recherche d'images pour "i tre giorni di pompei alberto angela" Alberto Angela est un paléontologue, écrivain, journaliste et présentateur d’émissions culturelles italien (Paris 1962).

Les trois jours de Pompéi (2017) s’est vendu a plus de 200 000 exemplaires en Italie, un énorme succès pour ce livre reconstituant la vie à Pompéi et alentours, quelques heures avant le cataclysme de l’année 79 de notre ère. Ce drame tellurique aurait eu lieu en octobre et non au mois d’août comme cela a été évoqué le plus souvent. Aussi, ce n’est pas le volcan Vesube qui serait à l’origine de l’éruption mais le volcan Somma qui était bien camouflé dans le relief. Autrement dit, les pompéiens ne savaient pas qu’ils étaient au pied d’un volcan mais ils le voyaient comme un simple mont, même si les signes avant coureurs d’une explosion étaient nombreux.

Déjà en l’an 62 de notre ère, un autre tremblement de terre avait touché cette région de la Campanie, à tel point que beaucoup d’habitants avaient déserté le lieu et vendu leur logement principalement aux nouveaux riches de l’époque, les affranchis.

Le livre reconstitue la vie de Pompéi et d’autres lieux proches avec une abondance de détails de tout genre, ce qui donne un aperçu très vivant de la vie avant le drame à travers divers personnages ayant existé et ayant appartenu a des différents couches sociales. Leur vie était déjà sophistiquée à cette époque avec, par exemple, l’interdiction de circuler la nuit pour les véhicules à roues, ils pouvaient circuler la nuit grâce à des rails le long de trottoirs pour ne pas gêner les piétons. La vie de tous les jours est remarquablement décrite, comme par exemple la production du pain sous forme de miches qui étaient épicées. Les blanchisseries utilisaient l’urine pour traiter le linge ce qui fait que les urines étaient ramassées gratuitement dans des amphores disponibles dans les rues avec l’inconvénient en ville de devoir supporter des odeurs fortes; c’est pour cette raison que l’empereur Vespasien a décidé de taxer l’urine utilisée par les fouleries (des esclaves foulent au pied des vêtements dans un mélange d’eau et de substances alcalines comme la soude et l’urine) et de cette époque émane la phrase célèbre de Vespasien à ceux qui rouspétaient pour la taxe « pecunia non olet » c’est à dire l’argent n’a pas d’odeur. A l’époque,  la principale source d’informations en tout genre se situait au Forum, ensuite les informations circulaient dans les bars qui existaient en très grand nombre.

C’est vraiment très intéressant et facile à lire, très documenté,  même si je dois avouer que le ton employé m’a quelque peu agacé car plus destiné à des élèves du secondaire qu’à des lecteurs aguerris.

Quelques informations sont précises comme par exemple la taille des gens à cette époque: les hommes mesuraient 1,66 et les femmes 1,50 avec une espérance de vie autour de 50 ans; il a fallu 2000 ans pour doubler cette espérance de vie…

La grande déflagration du 24 octobre 79 a été précédée de 43 séismes dont un fort tremblement de terre en 62, si fort que beaucoup d’habitants nantis avaient déjà abandonné les lieux, Pompéi et la campagne environnante où des somptueuses demeures existaient. Cela fait que la ville de Pompéi était partiellement en reconstruction.

Le volcan Somma a déversé en 20 heures suite à l’explosion 10 milliards de tonnes de magma sur 15 Km et sur une épaisseur de 3 mètres par endroits, avec un débit de magma de 70 000 tonnes par seconde! Cette catastrophe a fait plus de 20 000 morts, c’est inimaginable et c’était difficilement évitable. Il paraît que entre le moment de l’explosion et la fin, les gens n’avaient que très peu de temps pour échapper à la mort.

Les dégâts ont été très différents à Pompéi par rapport à Herculanum. Dans cette dernière petite ville les gens ont été tués de façon immédiate par l’onde de choc thermique qui a atteint quelques 500 degrés avec la vague silencieuse de magma qui s’est propagée en 6 couches à 100 Km/heure ! A cette température la boîte crânienne éclate et le corps est calciné de façon instantanée de telle façon que les gens ont gardé la posture qu’ils avaient à ce moment précis. Heureusement qu’ils n’ont pas eu le temps de souffrir.

Un livre saisissant qui décrit bien ce que fût l’apocalypse pour tant de gens.

Je suis toujours épatée par la facilité avec laquelle voyageaient certaines personnes dans l’Antiquité. Ils allaient d’un site à un autre avec une grande facilité essentiellement par voie de mer.

LES TROIS JOURS DE POMPÉI, Payot 2017 (AA 2014),  ISBN 9798-2-228-91863-3

Des Éclairs de Jean Echenoz

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Jean Echenoz est un écrivain français (Orange 1947) qui a fait des études de Sociologie et de Génie civil. On vient de lui décerner le huitième Prix BnF (2016) pour l’ensemble de son oeuvre. Sa technique d’écriture est particulière car il alterne les figures de style, les jeux de mots, l’ambiguïté et use d’un symbolisme autour des noms propres de personnages. On dit aussi qu’il écrit des romans géographiques car on voyage beaucoup en le lisant. Il a su décaler son univers romanesque vers la sotie ou vers les récits excentriques à la façon d’un Sterne ou d’un Diderot, d’un Perec ou d’un Queneau. C’est un romancier inventif, un champion de la toponymie, un « nouveau romancier » mais pas  un romancier nouveau.

C’est le sixième livre d’Echenoz dans ce blog, la lecture a été toujours un plaisir renouvelé, car ses sujets varient beaucoup.

Je commence à lui trouver une petite ressemblance avec Jean-Paul Dubois, tous les deux très éclectiques et pince-sans-rire, avec une petite nuance il me semble : Dubois approfondit un peu plus la psychologie de ses personnages. Je les apprécie énormément tous les deux.

Des Éclairs (2010) est le dernier volet du cycle romanesque de 3 vies : une biographie basée sur la vie de l’ingénieur serbo-croate Nikola Tesla et le troisième après Ravel (2006) et Courir (2008) (sur le coureur tchèque Emil Zátopek). Je n’ai pas lu ni le premier ni le deuxième mais le troisième m’a intéressé à cause du nom Tesla porté par la voiture Tesla Model 3 que j’ai eu la chance d’essayer aux USA. Étonnante voiture. Et ce nom, qui a été invoqué par le propriétaire de la voiture a piqué ma curiosité, je ne savais rien sur lui.

Mais attention, le lecteur est prévenu par le romancier, il s’agit d’une « fiction sans scrupules biographiques » ! Et pour commencer, Jean Echenoz l’a prénommé Gregor tout court à la place de Nikola.

Nikola Tesla est né au sein de l’empire austro-hongrois, en terre croate bien que de famille serbe en 1856  et il est mort en 1943 à New York. Il a été très tôt brillant et a initié des études d’ingénieur, jamais achevées pour des raisons d’argent. Il n’empêche qu’il a été très tôt repéré et a pu partir aux USA directement dans le laboratoire de Thomas A Edison, patron de la General Electric qui l’a mal utilisé. Ensuite, il a atterri chez Georges Westinghouse, patron de la Western Union, éternel rival d’Edison et richissime homme d’affaires qui va le prendre sous son aile pour aussi l’exploiter et, notamment devenir encore plus riche grâce aux retombées de l’application du courant alternatif développé par Tesla. Les épisodes où Edison essaie de se venger de Tesla sont d’un comique supérieur notamment la supposée invention de la chaise électrique par un coup de marketing publicitaire absolument génial.

Mais ce Tesla était un homme hors du commun, au physique comme au mental. Au plan physique, il mesurait 2 mètres et il était très bel homme. Au mental, c’était une intelligence supérieure, polyglotte, ayant le don de l’éloquence voire du baratin, inventeur-né mais un peu fou en plus d’antipathique, maniaque, mauvais caractère, asexué et dépensier. Aujourd’hui on le qualifierait de sociopathe (mais c’est le sort inéluctable de tout vrai génie, non?).

Il fût un inventeur incroyable, un concepteur du courant alternatif, un précurseur du tout électrique mais un piètre homme d’affaires. Il a déposé quelques 300 brevets, mais mal défendus et il se les a fait voler. On l’a traité de génie mais aussi d’imposteur car il excellait à parader et montait des numéros pour l’épate, dignes d’un cirque et loin de la science pure.

Il était bourré de manies et de phobies comme l’aversion aux microbes. Mais il était fasciné par les oiseaux et notamment par les pigeons qu’il nourrissait, chérissait, soignait.

Le livre fourmille d’anecdotes, de nature scientifique ou tout à fait pédestres. Celle qui m’a fait le plus fait rire mais en même temps presque pleurer de compassion, c’était lorsqu’il tombe amoureux d’une pigeonne, assez racée mais pigeonne quand même. Cela jouxte le pathétique.

C’est un petit livre (175 p.) qui se lit très bien mais qui ne va pas en profondeur du personnage singulier que fut cet homme. En revanche c’est d’une grande drôlerie voire d’une cruauté certaine par moments. Un petit bijou.

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Le beau et ténébreux Nikola Tesla. Quel regard.

DES ÉCLAIRS, L’Éditions de Minuit 2010,  ISBN 978-2-7073-2126-8

El fuego invisible de Javier Sierra

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Javier Sierra es un escritor y periodista español (Teruel 1971). Con su libro La Cena Secreta (2006) consiguió ser el segundo español más traducido del año según The New York Times.

El fuego invisible es su octava novela que necesitó cuatro años de trabajo, ganadora del Planeta 2017. Una novela que me enganchó rápidamente porque está bien escrita y atañe temas interesantes como la presencia del Grial en España, específicamente en la región de los Pirineos. El libro es ágil, ameno y despierta la curiosidad.

El postulado no es tirado por los pelos : en el peor momento de la persecución de los cristianos, se habría sacado desde Roma el Vaso Sagrado (con el cual Cristo habría celebrado su última cena) para esconderlo en tierras ibéricas en los frondosos montes pirineicos…

La ocultación de tamaña joya para los cristianos no es un asunto menor. Se concibe el revuelo y la emoción si aquello sucedió realmente así.

En todo caso esta región española tiene muchas iglesias con frescos y símbolos esotéricos que nuestra novela rastrea.

La historia transcurre en un lapso de 7 días y la finalidad es la búsqueda de lo oculto. David Salas es un joven lingüista, recién titulado en el Trinity College de Dublin, nieto de un escritor bastante reconocido y emigrado a Dublin. El abuelo tenía trato con Victoria Goodman, una reconocida escritora española de misterio, gran amiga de la mamá de David Salas. Al término de su cursus universitario, David será enviado a Madrid bajo un pretexto falaz, el pretexto de buscar un libro raro, pero en realidad es ponerlo en contacto con la Sra Goodman e incorporarlo a una asociación secreta llamada La Montaña Mágica que busca el Santo Grial partiendo del cuento de Chretien de Troyes de 1180 que lo menciona. Pero hay datos que remontan el descubrimiento a mucho antes.

La escritora Goodman anima también una Escuela de Literatura Experimental que busca el fuego iniciador del acto literario. Una especie de soplo vital que vendría de mundos ocultos, subterráneos, esotéricos. En uno de los primeros contactos que tiene con David la escritora le plantea lo siguiente…Parménides fue el primer pensador de la historia que se preocupó por averiguar de dónde vienen las grandes ideas. Ya sabes: el invisible manantial del que beben literatos, matemáticos, filósofos: la luz que saca de nosotros todo arte verdadero; el fuego invisible que es capaz de alumbrar mundos nuevos.

David se verá involucrado en una lucha sin piedad y tendrá como pareja a Paula Esteve, una historiadora del arte hacia la cual se sentirá atraído desde un comienzo. La historia sentimental de esta pareja me pareció una pieza agregada sin ninguna credibilidad con el relato.

Según Javier Sierra, la idea de este libro surgió en un encuentro con el escritor Fernando Sánchez Dragó en Soria en 2014 y también del libro de Valle Inclán « La lámpara maravillosa » donde se habla de visiones secretas. Y la vinculación entre Chretien de Troyes y el Grial parte de una conferencia de la medievista Victoria Cirlot.

Un libro entretenido, pero algo confuso. La trama de la novela me resultó algo descabellada con personajes que se involucran demasiado o demasiado poco y al final del libro no me quedó todo claro.

EL FUEGO INVISIBLE, Planeta 2017,  ISBN 978-84-08-17894-1

La louve blanche de Theresa Révay

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Theresa Révay est une écrivaine et traductrice française (Paris 1965) spécialisée dans les romans historiques.

La louve blanche (2008) est son cinquième roman avec une suite en 2009: Tous les rêves du monde. Le livre La louve blanche a nécessité un an de documentation et un an d’écriture.

Ce titre « la louve blanche » nous situe la protagoniste du livre : la belle et courageuse Xénia Ossoline, une russe blanche qui fuit la Russie après la Révolution bolchévique et qui devient le pilier et la force de ce qui reste de sa famille. En matière de subconscient (rêves) une louve blanche symbolise l’instinct maternel, un instinct si fort, qu’il dépasse la notion d’espèce et d’individu. Page 464 l’oncle Sacha de Xénia s’exprime ainsi…c’est une louve, avait-il pensé, impressionné par sa détermination et son courage. Une louve blanche, souveraine, qui donnerait sa vie pour défendre les siens…

C’est un livre très romanesque sur un amour fou sur fond historique de l’Europe entre 1917 et 1945. C’est un roman choral avec plusieurs personnages définis avec profondeur et un fond historique et culturel très riche en détails.

J’ai lu tellement de livres sur cette période, avec  des évènements qui se répètent, mais ici, dans ce récit, j’ai trouvé quelques éléments rarement exposés comme par exemple l’idée que le peuple allemand était parfaitement au courant des camps qui ont existé très tôt avant de devenir des camps d’extermination; aussi l’idée de la résistance au régime nazi y compris au sein même de l’armée et d’une fraction de la population civile; comme l’existence d’ateliers de couture au sein de certains camps (comme j’ai appris il y a peu de temps l’existence de bordels au niveau de ces camps).

Le descriptif de la chute de Berlin est hallucinant, dantesque, mais pas aussi cru que celui décrit dans le livre posthume Une femme à Berlin, d’auteure inconnue; en fait un journal de vie tenu par une femme jeune sur les derniers jours de Berlin avant l’entrée des russes. Un récit à vous dresser les cheveux sur la tête. Et une attitude des soldats russes pas aussi séraphique que dans le roman de Mme Révay.

Aussi, les pages qui décrivent l’Exode de Paris m’ont rappelé les pages d’Irène Nemirovsky sur le même sujet dans son livre remarquable Suite Française, encore plus crues car vécues par l’écrivaine.

Revenons au livre. C’est une histoire d’amour entre deux personnages fictifs crées par l’écrivaine.

ELLE : Xénia Ossoline, une russe blanche qui avait 15 ans le jour de la Révolution bolchevique; une jeune fille de la meilleure société puisque sa famille fréquente le tsar Alexandre III. Le père sera sauvagement assassiné devant ses yeux, sa famille dépossédée de tout. Elle fuira et s’établira en France avec une soeur, un frère et une vieille servante. Ils connaitront la misère la plus noire jusqu’à ce qu’elle soit remarquée par un grand couturier. C’est elle qui s’occupera de nourrir sa famille, de les défendre, de les porter en avant. Elle fera la connaissance dans une galerie à la mode de Max von Passau, un photographe allemand de renom.

LUI : Max von Passau appartient à une très bonne famille berlinoise, il a une soeur très délurée, fantasque qui épousera un pro-nazi. Il devient très apprécié par ses photographies et sans le vouloir, il sera proche du parti national-socialiste qui connait un essor croissant. Il sera très amoureux de Xénia mais n’arrivera pas à la convaincre de le suivre en Allemagne.

Les années passent, la guerre éclate avec son chapelet d’horreurs. En Allemagne d’abord avec le nazisme, une doctrine de plus en plus sanguinaire; en France ensuite, qui sera occupée, anéantie, humiliée et rendue exsangue. Avec le reste de l’Europe à feu et à sang.

Les éléments historiques dans ce roman sont nombreux et riches en détails et anecdotes, ce qui rend la lecture moins pesante : l’exil des russes blancs, la révolution bolchévique, les années folles à Paris et Berlin, la montée du nazisme, etc.

Il y a dans ce roman deux caractères féminins très forts et très bien campés : celui de l’héroïne Xénia Ossoline et celui de Sara Lindner: deux parangons de courage inouï et en même temps deux femmes avec des faiblesses bien humaines, ce qui les rend d’autant plus crédibles.

Un livre que j’ai lu avec émotion même si je suis réfractaire aux histoires trop romanesques.

LA LOUVE BLANCHE, Pocket 13891, 2009 (Belfond 2008),  ISBN 978-2-266-18956-9

 

Revenir à Vienne d’Ernst Lothar

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Ernst Lothar, de son vrai nom Lothar Ernst Müller fût un écrivain, directeur de théâtre et scénariste autrichien (Moldavie 1890-Vienne 1974). La famille Müller s’installe à Vienne en 1897 où Lothar suivra des études de Droit. Il va se consacrer exclusivement à l’écriture à partir de 1925 et fréquentera Stefan Zweig, Robert Musil, Joseph Roth.

En 1938, avec l’entrée de la Wehrmacht en Autriche il s’enfuit à New York via la France en raison de ses origines juives. Il revint en Autriche aussitôt après la fin de la guerre et participa à la dénazification du monde culturel autrichien.

Son livre, Mélodie de Vienne fut publié en Anglais en 1944 sous le titre L’ange à la trompette. Histoire d’une maison , c’est la saga de la famille Alt qui nous promène dans la Vienne de la fin du XIXème siècle jusqu’à la Deuxième Guerre Mondiale, un livre important et qui se dévore. Je l’ai commenté ici en juin 2018.

Revenir à Vienne vient de paraître en français, il fut publié à New York en 1945 sous le titre Die Rückkehr.

Ce livre doit comporter beaucoup d’éléments autobiographiques car le parcours du protagoniste Felix von Geldern ressemble en beaucoup de points à celui d’Ernst Lothar : la fuite en Amérique lors de la guerre, les origines juives, des études de Droit, une origine bourgeoise.

C’est un livre qui m’a beaucoup intéressé une fois que j’ai compris le message de l’auteur. C’est à dire que le début du roman m’a paru tellement trivial, léger et sans intérêt, mais le récit commence aux EEUU où la vie est si légère, dénuée de stress et tellement agréable sur le plan matériel…Alors que l’Europe et notamment l’Autriche étaient dévastées, anéanties et privées de tout…

Felix von Geldern a fui l’Autriche avec sa famille  et une grosse partie de la fortune familiale, ils ont tous adopté la nationalité américaine au bout de quelques années. Alors que la famille vit assez bien, notamment la grand-mère installée à demeure dans l’Hôtel Plaza à New York avec sa servante, Felix choisit de vivre chichement chez l’habitant et travaille comme vendeur de livres dans un grand magasin. Il fera la connaissance chez son logeur d’une jeune fille américaine, délurée et directe qu’il va courtiser.

A la fin de la guerre sa famille va le commissionner, en tant que juriste, pour qu’il revienne en Europe  récupérer les filiales des Banques que possédait la famille. Or l’Europe est sens-dessus-dessous et les choses ont bien changé; de plus, une ancienne fiancée qu’il croyait morte ressurgit et il se croit obligé de se rapprocher d’elle et de tenir ses engagements en souvenir d’un passé commun; il va la demander en mariage alors qu’il a déjà une fiancée en Amérique. Cette ancienne fiancée autrichienne, chanteuse lyrique renommée, a survécu grâce à la fréquentation de nazis haut gradés, elle qui n’avait jamais caché ses préférences politiques.

Ceci rend très bien le climat lourd en compromissions qui régnait en Autriche à cette époque. Et quand le moment arrive après la guerre de régler certains comptes, il y a des vérités qui sautent à la figure et sont insupportables. C’était le sentiment de Felix à ce moment là.  Felix arrive en Autriche rempli de ferveur patriotique, il se rend compte que les dés sont pipés et que la pureté de son sentiment patriotique est entachée par le rôle joué par l’Autriche lors de la Deuxième Guerre Mondiale.

Felix est bouleversé après ce retour en Europe, il sent clairement  qu’il se ressent viscéralement autrichien malgré tous les torts que l’on peut trouver à l’Autriche;  il décide alors de renoncer à sa nationalité américaine une fois de retour aux USA, mais cela n’est pas aussi simple dans le cadre de la législation américaine.

Un livre qui pose douloureusement bien la confrontation entre une Amérique conquérante et aisée et une Europe défaite et chargée de tribulations.

REVENIR À VIENNE, Liana Levi 2019,  ISBN 979-10-349-0149-4

L’ombre au tableau d’Hélène Bonafous-Murat

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Hélène Bonafous-Murat est normalienne, agrégée d’anglais et écrivain français (Lesneven 1968), experte en estampes anciennes et modernes. Ses livres précédents ont été plusieurs fois primés, il faudra les lire car l’écriture est excellente et les sujets intéressants et documentés.

Son livre avancez masqués (2018) me l’a fait connaître et j’ai apprécié une écriture émaillée de connaissances sur le milieu de l’Art; le livre a été commenté ici en décembre 2018.

L’ombre au tableau (2009) a reçu le Prix François Mauriac 2010 (médaille de bronze) de l’Académie Française à un jeune auteur.

Dans la trame, nous avons deux histoires entrelacées. Une moderne et très pédestre, celle des frères Rataud fâchés et que tout oppose : Gérard, l’obèse morbide, malade et dépressif, terré dans son appartement et Gilbert, l’expert en Histoire de l’Art, beau et collectionneur de conquêtes féminines, reconnu dans son milieu. Les deux frères ne se sont pas vus depuis douze ans, depuis que Gilbert attribue la mort de leur mère à la nonchalance de Gérard…

L’autre histoire s’insère au XVII ème siècle, les années qui ont vu à Paris la réussite picturale des trois frères Le Nain qui en réalité étaient cinq. Le quatrième se serait voué à l’administration des biens de la famille, mais le cinquième, Isaac, a disparu de l’entourage familial sans laisser de traces. Et l’expert en Histoire de l’Art qui est Gilbert, découvrira un jour que ce frère, Isaac Le Nain, figure sur les tableaux d’Antoine, Louis et Mathieu Le Nain, mais comme une figure fantomatique…Alors il fait des recherches pour en retrouver la trace et expliquer pourquoi il avait disparu. En fait, après 13 années d’absence il reviendra au sein de la famille.

Douze années sans se côtoyer pour les frères Rataud et treize années pour les frères Le Nain. Deux histoires familiales tristes. C’est le pivot du livre de Madame Bonafous-Murat.

Le côté intéressant du livre, c’est l’évocation de la peinture des frères Le Nain car il persiste un mystère non élucidé jusqu’à nos jours : ils ne signaient pas leurs oeuvres individuellement, alors que les talents des trois frères étaient bien discriminés : ils signaient simplement Le Nain et sont connus comme les peintres de la paysannerie. Jacques Thuillier, grand expert de leur peinture dit que la clef de cette triple création pourrait nous échapper à jamais. C’est Champfleury, écrivain du XIX ème siècle qui va les tirer de l’oubli et louer leur attachement à leur sol natal : Laon.

Je me suis quelque peu ennuyée avec la lecture de ce livre et quelque peu perdue en lisant les notes prises pendant sa recherche par Gilbert Rataud car parfois c’est lui qui parle, parfois c’est Isaac Le Nain. Les flash backs incessants rendent cette lecture confuse par moments.

Et ceci m’a donné envie de revoir sur Internet leur peinture. La production fût colossale : on calcule environ 2000 peintures laissées par le trio dont seulement 75 toiles seraient reconnues actuellement. C’est une peinture extrêmement minutieuse, qui joue du clair obscur et qui restitue de vrais visages de ces gens du XVII. Ci-après un tableau représentatif pour se les rappeler:

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L’OMBRE AU TABLEAU, Le Passage 2009,  ISBN 978-2-84742-139-2

Los crímenes de Alicia de Guillermo Martínez

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Guillermo Martinez es un matemático y hoy escritor a tiempo completo, de nacionalidad argentina (Bahía Blanca 1962), hijo del también escritor Julio G. Martínez y que escribe desde los 13 años. Sus escritores referentes son Borges (of course!), Gombrowicz, Henry James, Italo Calvino.

Le he leído varios libros. Su best seller Crímenes imperceptibles más conocido como Los crímenes de Oxford (2003), y ganador del Planeta Argentina en 2004, es un policial excelente que sucede en Oxford, con fondo de matemáticas y una trama perfecta aunque un final algo desbocado y que deja la impresión de leer « inteligente ». La peli de 2008, dirigida por Álex de la Iglesia fue también excelente y en el rol estelar Elijah Wood (=Martin, el estudiante argentino, alter ego?). Otro libro leído, La muerte lenta de Luciana B (2013) que también me gustó, casi más que Crímenes imperceptibles con un encadenamiento lógico implacable: Luciana es la secretaria de Kloster a quien acusa de acoso sexual (acusa de acoso, qué feo suena, bueno…); empieza entonces un calvario para ambos y el final algo explica, pero no todo. La mujer del maestro (1998) es una publicación más antigua que volveré a leer, es un libro sobre la literatura : un autor conocido tiene una bella esposa que enamora a un autor en ciernes; lleva poca acción y me pareció poco veraz aunque está bien escrito.

En septiembre 2013 reseñé  el muy  cerebral Acerca de Roderer (1992), el primer y corto libro (107 páginas) de Martínez, una historia compleja e interesante, que necesita reflexión. Y en febrero 2014 reseñé Una felicidad repulsiva, una recopilación de cuentos (10) bastante buenos y extraños.

Los crímenes de Alicia (2019), ganador del 75avo Premio Nadal 2019 podría ser una secuela, 15 años después,  de Crímenes imperceptibles porque retoma algunos personajes de la otra novela :el estudiante argentino, el Profesor de Lógica Seldom, el inspector Petersen. Pero la verdad es que el libro se puede perfectamente leer por separado. Las dos historias no tienen ninguna relación aunque la segunda ocurre solo un par de años después de la primera.

El tema es interesante.

Alicia hace referencia a Alicia en el País de las Maravillas de Lewis Carroll publicado en 1865.

Este libro universal fue escrito por un matemático, lógico, escritor y fotógrafo inglés cuyo verdadero nombre era Charles Lutwidge Dodgson quien en su época se interesaba en fotografiar a niñas púberes de menos de 12 años en poses ambiguas lo que no produjo gran revuelo en la victoriana Londres, pero hoy en día hubiese constituido un buen escándalo. Entre todas las niñitas fotografiadas estuvo Alice Liddell, hija de amigos y que inspiró a Dodgson (Carroll) con el personaje de Alicia.

El libro de Guillermo Martínez parte del hallazgo por una becaria de un papel muy interesante dentro de uno de los cuadernos que dejó Carroll y que explicaría ciertas cosas. Describe en Oxford la Hermandad Lewis Carroll *(que no existe) abocada a perpetuar la memoria de Carroll.  Y entonces comienzan los atentados y los asesinatos en el seno de la Hermandad y no es la lógica que regula estos asesinatos sino el mundo disparatado y onírico de Lewis Carroll. Y las muertes continúan con el envío de fotos antiguas de niñitas retratadas y que fascinaban a Carroll.

  • hoy existe una Sociedad Lewis Carroll que publicó los diarios de Dodgson/Carroll. La escritora británica Karoline Leach encontró en Guilford, donde murió a los 66 años y está enterrado Carroll,  las páginas arrancadas del diario; Leach publicó en 1999 un libro sobre Lewis Carroll bajo el título de In the Shadow of the Dreamchild, muy polémico, donde trata de desmontar el mito de Lewis Carroll arguyendo que su naturaleza era mucho más sombría y compleja de lo que sabemos.

La importancia de las páginas arrancadas está muy bien explicada en la página 28 : …espero que comprenda ahora por qué esta página arrancada se convirtió en el imán más poderoso y la piedra de toque para los biógrafos. Quizás allí y solamente allí aparecía por escrito la prueba decisiva, el hecho fatídico, el reconocimiento explícito de la acción infame. Desde los años 60, cuando se hicieron públicos los cuadernos, el fantasma de esa página no dejó de murmurarnos posibilidades. Como diría el poeta:no hay fuente más rumorosa que la palabra no dicha, ni libro más extenso que el que perdió una página.

El libro me gustó pero la lectura me resultó pesada, hay personajes que no aportan nada y pesan sobre la trama que de por si es bastante enrevesada. En resumen, se nos brinda un cocktail que repite una jugada anterior con un clima 100% british, una trama policial de lo más clásica-deductiva (a la Conan Doyle o Agatha Christie)+ razonamientos matemáticos que sobrecargan el texto. Esta vez se toca el tema ultra interesante alrededor de Lewis Carroll con una historia de amor algo triste entre la becaria y el argentino.

En cuanto al fellow-estudiante argentino que vuelve a Oxford, se le ve investigar mucho, pero nada con respecto a lo que fue a Oxford : Lógica y Matemática.

LOS CRÍMENES, Destino 2019,  ISBN 978-950-732-460-4

Un été au Kansai de Romain Slocombe

Résultat de recherche d'images pour "romain slocombe" Romain Slocombe est un écrivain, réalisateur, traducteur, illustrateur (BD) et photographe français (Paris 1953). Il est très impliqué avec le Japon qu’il connaît bien.

J’ai lu des critiques élogieuses sur Un été au Kansai et j’ai souhaité le lire. C’est une lecture intéressante , ne serait-ce que par l’originalité du point de vue. Je suis impressionnée mais non conquise.

C’est un roman épistolaire à sens unique, basé sur les lettres que Friedrich Kessler, citoyen du III Reich en poste diplomatique au Japon écrit à sa soeur Liese, journaliste, restée à Berlin. La période se situe entre 1941 et la débâcle de 1945. Si le frère travaillait à l’Ambassade d’Allemagne au Japon, il se devait d’être national-socialiste et pro-nazi comme tout fonctionnaire des Affaires Etrangères et l’on peut imaginer aisément que cela n’était pas « négociable » au sein de la Chancellerie allemande…Quant à la sœur elle travaillait dans les medias allemands.

Le livre commence quand le journaliste Roman Wojak part en Basse Silésie interviewer Mme Liese Würhmann née Kessler et soeur de Friedrich, qui vit dans la bourgade de Görlitz à la frontière polonaise. Madame Wührmann possède une liasse de lettres que lui a adressé son frère depuis le Japon et le journaliste Wojak voudrait comprendre le passé national-socialiste du Ministère des Affaires Étrangères du Reich, considéré par certains comme une « organisation criminelle ».

A travers ces lettres très affectueuses nous apprenons que Friedrich Kessler est un « planqué »; il a voulu éviter à tout prix d’aller sur le front et ainsi, âgé  d’à peine 24 ans il a pu partir comme attaché d’ambassade à Tokyo au Service de la Propagande où il a mené une joyeuse vie malgré l’étroitesse et les intrigues permanentes inhérentes au milieu diplomatique. De plus il va beaucoup voyager et s’enticher d’estampes japonaises d’Hiroshige qu’il va collectionner, surtout celles relatives à la route du Kisokai-dô; ce livre décrit de l’intérieur la découverte du Japon par un jeune diplomate en poste à Tokyo. Quant à la soeur Liese, elle est restée de son plein gré à Berlin parce qu’elle se sentait faire partie du peuple allemand et qu’elle jugeait normal de partager son destin même sous l’aspect de ce qui de plus en plus s’apparentait à une dictature. Friedrich Kessler sentait bien que Hitler était excessif puisqu’il l’appelait « le fureur ».

Ce roman laisse paraître la naïveté avec laquelle une fraction du peuple allemand a vécu cette guerre menée par le Führer aux ambitions démesurées et fanatiques. Slocombe fait un rapprochement entre le fanatisme du Japon et celui de l’Allemagne nazie, entre un Empereur et un Führer intouchables et entre leurs thèmes de pensée, bouddhisme zen d’une part et les sources païennes du national socialisme allemand d’autre part.

Ce qui est intéressant est de confronter la fin de la guerre avec la prise de Berlin par les russes et les bombardements de Tokyo par les américains. Kessler raconte à sa sœur comment le Japon était pris d’une frénésie paranoïaque en voyant dans chaque occidental un espion à la solde des américains. Tout cela a abouti à l’anéantissement d’un côté comme de l’autre:  la souffrance des tokyoïtes et des berlinois fut indescriptible. En outre, à la fin du roman le jeune Kessler veut fuir Tokyo et part vers le Kansai si bien dépeint par Hiroshige; au cours de cette pérégrination il sera à Hiroshima le 6 août 1945 lors du lancement de la bombe atomique. Le descriptif de ce que fût cette bombe sur Hiroshima, correspond à l’Apocalypse. C’est insoutenable, c’est dément. Rien que pour cela, ce livre nous donne un aperçu de ce qu’a pu être cette horreur.

Après le suicide de Hitler un collègue de Kessler pense que « un grand homme est mort, c’est la seule chose dont je puis être certain aujourd’hui. Sans doute était-il mal entouré, cependant sa passion était sincère. Il aura marqué son époque et redonné sa fierté et son courage à notre peuple. Son but principal était de bâtir une Allemagne forte et indépendante, une forteresse contre le communisme. La catastrophe à laquelle tout cela a abouti, je ne puis l’en rendre entièrement responsable. Ce n’est pas la faute du Führer, ni des Allemands, si nos ennemis se sont révélés plus nombreux et plus forts que nous...(page 251)

Lorsque l’annonce de la mort de Hitler arrive à l’ambassade du Japon, l’ambassadeur fait mettre le drapeau en berne et invite la communauté allemande, le gouvernement japonais et amis à une « heure de commémoration pour le Führer Adolf Hitler tombé au combat pour l’Allemagne ».

Loin du Japon, Liese Kessler vécut l’horreur de Berlin et fût maintes fois violée par les russes.

On comprend l’accueil mitigé que l’on a reservé à ce livre en Allemagne. Exactement comme pour Une femme à Berlin, (d’auteur anonyme), autorisé de publication après la mort de l’auteure et qui décrit sous la forme d’un journal ce qu’elle a vécu jusqu’à l’entrée des russes. C’est le meilleur livre jamais lu sur cette part de la II Guerre. Hallucinant.

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Estampe d’Hiroshige: les 53 étapes de la route du Tōkaidō.

UN ÉTÉ À KANSAI, Arthaud 2015,  ISBN  978-2-0813-0079-8